Jonge onderzoekers: Merlin Weeda

“Bijzonder dat we met ons eigen brein onze hersenen niet snappen”

Het onderzoekspad van… Merlin Weeda


Merlin Weeda is een jonge wetenschapper, druk bezig met een onderzoek naar het verband tussen ontstekingsschade en hersenkrimp bij MS. Op dat onderzoek, dat ideeën moet opleveren voor nieuwe behandelingen, hoopt ze te promoveren.

Door: Nicole Mulders

Merlin WeedaMerlin studeerde biomedische wetenschappen met als specialisatie neurowetenschappen in Leiden en is nu verbonden aan het VUmc MS Centrum Amsterdam.

Hoe kwam Merlin bij een promotieonderzoek naar MS uit?

Dat heeft vooral te maken met een bovenmatige belangstelling voor de hersenen. En verder met een eerdere ervaring met MRI-onderzoek, op dit moment het belangrijkste instrument om de voortgang van MS te volgen.

Merlin: “De werking van hersenen is zo boeiend. Het is zo bijzonder dat we met onze eigen brein onze hersenen niet snappen. En ze zijn zo essentieel: een hart kan nog vervangen worden, hersenen niet. Alles ligt in de hersenen verankerd. Ook de persoonlijkheid wordt erdoor bepaald”.

Geen peil op te trekken

Merlin vindt het wonderlijk dat de klachten van MS zo ontzettend van elkaar kunnen verschillen. “De patiënten die ik zie hebben allemaal een divers MRI-beeld en de klachten die erbij horen zijn nog diverser. Er lijkt geen peil op te trekken.”

Behalve naar lichamelijke klachten kijkt Merlin ook naar cognitieve klachten. Ze constateert dat de meeste MS- patiënten moeite met hun cognitie hebben.

“Veel mensen geven aan dat concentreren en dingen onthouden lastiger wordt. Werken wordt daardoor vaak onmogelijk.” Dat is volgens haar ook de reden dat veel patiënten mee willen doen met haar onderzoek. “Ze herkennen veel van de cognitieve problemen die bij MS een rol spelen. Het valt me op hoe gemotiveerd de proefpersonen met MS zijn.”

Somber

Merlin begrijpt goed dat MS vaak gepaard gaat met een sombere levenshouding. “Logisch. Je moet je leven helemaal om je lichamelijke klachten heen plannen. En daar bovenop heb je altijd de onzekerheid of en wanneer er een nieuwe schub komt.

Dat onzekere, dat depressieve is niet goed voor een mens en kan weerslag hebben op de ziekte. Depressie laat een afdruk achter in de hersenen. Je kunt letterlijke schade zien.”

In het MS Centrum van het VUmc wordt dag en nacht gewerkt aan een oplossing voor MS. Bijzonder is dat, in vergelijking met sommige andere ziekten, over MS relatief veel bekend is.

“We weten dat de ziekte te maken heeft met de aanwezigheid van ontstekingen, met hersenkrimp en dat medicatie veel kan betekenen”, aldus Merlin. “Ook familie speelt een rol, evenals de aan- of afwezigheid van vitamine D. Maar waar de precieze oorzaak ligt, is nog niet duidelijk. Daar zijn we nog steeds naar op zoek.”

Lang volgen

Bij ziektes die relatief vaak voorkomen als hart- of longziekten, loont het, zegt Merlin, om gezonde mensen jaren te volgen en te kijken of zij een ziekte ontwikkelen. Daaruit kun je uiteindelijk afleiden wat de mensen die ziek werden met elkaar gemeen hadden, om zo dichterbij oorzaken van ziekten te komen.

Waarom gebeurt dat dan niet bij MS?
“De diagnose MS wordt bij ongeveer 1 op de 1000 mensen gesteld. Dat betekent dat je ongelooflijke aantallen gezonde mensen zou moeten volgen om uiteindelijk een handjevol MS-patiënten te krijgen. Dat is niet haalbaar. Er zijn ook andere methodes om naar de oorzaak van MS te kijken. Ook daar werken we binnen het MS centrum aan.”

Met haar promotieonderzoek borduurt Merlin voort op dat van Martijn Steenwijk, waarover eerder is geschreven op MSweb. Het gaat dan met name om zijn methodes. Verder is alles anders, zoals de patiënten en de daarbij behorende gegevens. Aan het promotieonderzoek doen zo’n 55 proefpersonen mee, onder wie 40 mensen met MS en 15 gezonde mensen.

Waarom zij?

Merlin Weeda studeerde af met een hoog gemiddelde: 8.0. Enig idee waarom ze daarna geselecteerd is voor het promotieonderzoek? “Ik had ervaring met MRI-onderzoek en heb een fascinatie voor de hersenen. Ik denk dat ik dat enthousiast kan overbrengen. Ik heb ook een presentatie moeten geven en een stageverslag moeten opsturen, zodat ze konden zien of ik een beetje promovendus-waardig was. En tot slot moet het ook een beetje klikken met je begeleiders. Je moet wel vier jaar met hen door weer en wind!”

Haar begeleiders zijn dr. Petra Pouwels en dr. Hugo Vrenken. Zij maakten een opzet voor de promotie en stuurden die naar MSResearch. Die accepteerde de opzet en zorgde voor geld.

Vier jaar heeft Merlin om haar promotieonderzoek af te ronden. Daarna weet ze nog niet wat ze wil. Voor haar is belangrijk of het onderwerp haar blijft boeien. “Ik sta nu nog iedere dag op met de wens die dag iets van het raadsel rondom MS op te lossen. En dat maakt het voor mij de moeite waard.”

MS Centrum
Het VUmc MS Centrum Amsterdam is een multidisciplinair kenniscentrum waarbinnen verschillende afdelingen van VUmc samenwerken aan het oplossen van de puzzel MS. Het centrum behoort tot één van de beste MS centra van de wereld.

Dit bericht heeft 1 reactie
  1. Lieve Merlin, wie had ooit kunnen denken dat jij je bezig zou gaan houden met MS. Zelf heb ik het inmiddels alweer 9 jaar en in die jaren heb ik ook het VU over de vloer gehad. Toendertijd met betrekking tot ergotherapie. Ik ben erg benieuwd wat er uit je onderzoek gaat komen en wens je heel veel succes! Liefs Rosalinde Tramper

Klik op een tabblad om aan te geven hoe u wilt reageren

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *